T-X: menys candidats i més capacitats?

Avui Northrop Grumman ha anunciat que es retirava del concurs T-X per a seleccionar un nou avió de reacció d’entrenament avançat per a les Forces Aèries dels Estats Units.(1) L’anunci oficial arriba després de les declaracions del CEO de la companyia Wes Bush argumentat que en la selecció primaria el cost d’adquisició i que la seva companyia estava analitzant si presentar o no una proposta.(2) Aquest moviment arriba una setmana després que Raytheon anunciés que trencava l’acord amb Leonardo i no presentava el disseny italià T-100 (basat en el ja en servei M-346). Segons diversos analistes el factors clau en aquest ruptura serien els costos i repartiment de producció, ja que l’empresa estatunidenca volia aconseguir un costos més competitius.(3)

Després d’aquests moviments queden com a candidats destacats pel concurs només dos dissenys fruit d’aliances de companyies dels Estats Units i internacionals: el T-50 de Lockheed Martin / Korean Aerospace Industries i el disseny partint de zero de Boeing / Saab. Ambdós dissenys tenen una configuració semblant, essent reactors monomotors amb velocitat supersònica. De fet equipen el mateix motor, un General Elèctric F404 amb postcremador, i tren d’aterratge derivat de l’F-16. Una mostra més dels exigents requeriments d’agilitat que ha marcat el concurs, fent menys competitives les opcions amb menys potència i sense capacitat de vol supersònic.

Segon prototip amb configuració T-50A volant a Corea del Sud. Foto: Lockheed Martin

Aquestes capacitats també obren la porta a futures versions, modificades a partir de l’entrenador, per a missions de combat. Seria un procés semblant al de l’entrenador Northrop T-38 que donà lloc als exitosos caces lleugers F-5. De fet aquest ja és el cas del disseny de KAI que ha exportat versions amb suports per a armes, canó automàtic i sensors millorats (incloent-hi un radar). Per altra banda directius de Boeing han declarat que el seu disseny té capacitat de creixement, podent equipar amb mínimes modificacions dos punts forts per a armes o dipòsits a sota cada ala (de sèrie ja compta amb un punt fort ventral).(4) Aquestes evolucions podrien emprar-se com a avions agressors, emprats en l’entrenament de combat, amb un costos menors a la de les plataformes actuals. També seria possible el seu ús en missions de defensa de l’espai aeri nacional o com avions d’atac lleuger en entorn amb un nivell de risc antiaeri baix.

Caldrà seguir atentament quin és el disseny seleccionat i la seva progressió. Recordem que només l’USAF ja té previst adquirir unes 350 aeronaus, més simuladors bàsics i avançats i manteniment, amb una inversió potencial de més 16.300 milions de dòlars. Per altra banda és molt possible que el disseny elegit sigui adquirit per múltiples forces aèries, entre d’altres d’estats europeus que ha seleccionat l’F-35. Degut al canvi en la interfície de cabina i el grans costos operatius d’aquest caça de 5a generació el nou entrenador T-X jugarà un paper clau en l’entrenament dels seus pilots.

Ja hem argumentat que les Forces de Defensa de Catalunya s’haurien de centrar primer en la formació bàsica de pilots. L’entrenament en avions avançats com serà el T-X el podrien realitzar amb certa facilitat en altres estats. No obstant això en una fase posterior caldria garantir la protecció de l’espai aeri, essent convenient caces amb elevada velocitat i capacitat d’emprar (almenys) míssils IR de curt abast. Ara per ara en aquest rol tindria més sentit emprar avions de combat dissenyats com a tal com l’F-16 o el Gripen. Tot i això una versió avançada de qualsevol dels finalistes del programa T-X podria aportar unes capacitats menors a un cost també menor.

Articles relacionats:

Fonts:

Imatge de portada: T-50A fent proves de vol a Greenville, Carolina del Sud. Lockheed Martin tots els drets reservats.

1) Northrop Grumman, 01/02/17: Northrop Grumman and BAE Systems Statement on the T-X Trainer Program

2) Defense News, 01/02/17: Northrop Grumman Drops Out of T-X Trainer Competition

3) Defense News, 25/01/17: Raytheon, Leonardo End Partnership for T-X Trainer Program

4) Flight International, 13/09/16: Boeing unveils contender for Northrop T-38 replacement